El 10 de julio de 2017, un chico de 23 años con un corte lo suficientemente ochentoso para confundirnos con Steve Prefontaine y bigotes prominentes, causó revuelo en el mundo del atletismo norteamericano, cuando posteó en su cuenta de Instagram una foto junto a Galen Rupp. Rupp, que poco se expone ante los flashes cuando no está compitiendo, aceptó gustoso ser el hazmerreír de aquella imagen que confirmaba los rumores cada vez más fuertes: Craig Engels, la sensación del mil quinientos en Estados Unidos, acababa de fichar para el Oregon Project de Alberto Salazar.

Pero la historia de Engels comienza mucho antes, primero en NC State (Universidad de Carolina del Norte) y en la Universidad de Mississipi, una de las canteras más exitosas del atletismo norteamericano. Integró varias veces el equipo nacional de la NCAA y se destacó en distintos campeonatos como los Penn Relays, el Adidas Grand Prix y en Wisconsin Invitational, especialmente en los 800 y en 1500 metros. Nació el 1 de mayo de 1994 y asistió a la Ronald Reagan High School antes de su paso a las distintas universidades. A Craig Engels el golpe de gracia le llegó en 2013, durante el Panamericano Junior de Atletismo de Medellín, Colombia, donde ganó el mil quinientos. Un año después el entrenador Ryan Vanhoy, lo reclutó para Ole Miss, donde cosechó sus mejores resultados tanto en indoor como en outdoor y también cross country.

Desde Portland, Craig Engels, que viene de clasificar a Birmingham y marcar 3:57 en la milla, chateó con The Fartlek y respondió algunas preguntas que tanta curiosidad nos generaban. Uno de los medio fondistas no africano más prometedores desde Matthew Centrowitz Jr. va por todo.

craig engels ole miss 2

Si bien Ole Miss es una universidad de prestigio en el mundo del atletismo, en su web le dedican un gran espacio a Craig Engels, que confirmó ahí su potencial como atleta. Le pregunto cómo se siente sobre eso: ¡Ole Miss fue una experiencia increíble! Si querés ser un corredor profesional o dar lo mejor de vos, Ole Miss es una de las únicas universidades del país a las que puedes ir. Vanhoy (por su entrenador) sabe lo que está haciendo y ayuda a todos los chicos de ahí a dar su mejor versión.

En 2016, todavía como alumno de Mississippi, Engels corrió en 1:47.17 para ubicarse segundo en el prestigioso Payton Jordan Invitational, un torneo clásico del calendario de Estados Unidos que muy probablemente es para los atletas una antesala a sus posibles consagraciones. Poco tiempo después de aquella carrera, con el pase para los Trials de Eugene que definían a los clasificados para Río 2016, quedó cuarto y quinto en los 800 y en los 1500m, en las puertas de su primer juego olímpico. De haberlo logrado, habría sido toda una hazaña para un atleta que todavía forma parte de la universidad. El premio a la madurez como corredor le llegaría un año después, en 2017, cuando firmó su primer contrato con Nike y dio el gran salto al aceptar la propuesta del Oregon Project para integrar el equipo de estrellas, con Rupp a la cabeza.

Acabas de unirte al Oregon Project, uno de los mejores equipos del mundo. ¿Fue difícil adaptarse? ¿Cuáles son las diferencias entre un equipo profesional y el equipo de la Universidad? “La transición al Oregon Project fue relativamente simple. Además de mudarme a Portland, que no es muy diferente de Mississippi, todo fue sin problemas. El entrenador de Vanhoy en Ole Miss es muy similar a lo que hacemos en Oregón. La mayor diferencia es la cantidad de tiempo libre y qué hacer con él.” En Oregon, Engels entrena bajo las órdenes de Pete Julian, socio de Alberto Salazar.

 

En 2017, meses antes de fichar con el OPJT, Craig Engels volvió a quedarse cerca de su primer mundial con Estados Unidos, cuando en Sacramento finalizó cuarto detrás de Robby Andrews, Matt Centrowitz y Johnny Gregorek. Fue un año después, en Nuevo Mexico, donde se le dio la revancha y el próximo viernes 2 de marzo integrará por primera vez un equipo norteamericano en el Campeonato Mundial Indoor de Birmingham. Fue múltiple campeón en diferentes eventos de la NCAA, tanto en el exterior como en el interior. ¿Prefiere correr en indoor o al aire libre? ¿En qué disciplina se siente más cómodo? “Mis eventos favoritos en todas las carreras son los relevos. El de distancia es la prueba definitiva de talento. En Ole Miss, pude participar en la obtención de un título de Middley Distance en la NCAA en indoor.”

A pesar de su corto y exitoso camino como universitario, las lesiones constantes fueron parte de los primeros años de Craig Engels como corredor. Además, a principios de 2017 se fracturó la clavícula después de andar en snowboard. Le pregunto si cree que a partir de esas lesiones es una persona más fuerte. “Creo que la transición a un formato completamente diferente al de la escuela secundaria fue una tarea extremadamente difícil, venía de Reagan High School y en NC State sufrí la mayor cantidad de lesiones. Desafortunadamente, la capacitación y las decisiones de mi vida no encajaban por completo con la disciplina de los programas universitarios. Sin embargo, me dieron ganas de probar que aún podía tener éxito como corredor y por eso me mudé a Ole Miss, al igual que con el episodio de la clavícula, siempre creí que podía volver a dar lo mejor de mí”

Actualmente, Craig tiene como mejor marca 3:35.95 en el 1500, aunque recuerda especialmente un momento en su carrera: “El Panamericano de Colombia fue la cumbre de mi carrera como corredor. Fue una experiencia tan genial viajar a otro país y representar a los Estados Unidos de América. Ahora lo haré de nuevo, en Birmingham, y estoy muy ansioso por ello”. Una de las cosas que, según dice, más lo entusiasmaron de fichar con el Oregon Project, fue la sed de ganar que tiene el equipo. “Ryan Vanhoy me recomendó entrenar con Pete en Oregon, tienen métodos similares y en Ole Miss siempre corrí para ganar, más allá de los registros personales. El Oregon Project tiene exactamente eso. Entrenar en Portland me ha dado mayor tiempo libre para recuperarme y sumar más millas”. 

craig engels NCAA Champ Oregon Michael Scott
Craig Engels con el uniforme de Ole Miss en los campeonatos de la NCAA en Oregon

Semanas antes de cerrar su incorporación, Galen Rupp le mandó un mensaje de texto con una foto suya y del hijo de Alberto Salazar disfrazado con los característicos bigotes de Craig. “Esto es lo que tienes que esperar del equipo si vienes”, le dijo Rupp. El carácter divertido de Galen que los pocos que tienen acceso a él se encargan de remarcar, fue un aliciente para la llegada de Craig. Entrenar con Centrowitz, Eric Jenkins, Jordan Hasay y ahora Yomif Kejelcha habrá tenido mucho que ver. Consulto si esas estrellas lo inspiraron a mudarse al oeste. “Definitivamente, esa es una de las razones por las que vine a este grupo. Pensé, ‘Para ser el mejor del mundo, no está mal entrenar con ellos'”, dice, confesando su intención.

Yéndonos un poco hacia el futuro cercano de Craig, terminamos nuestra charla con una pregunta previsible: Tokio y sus posibilidades de llegar a 2020: “Quedar tan cerca de Río y Londres fueron pérdidas que me convirtieron en el corredor que soy hoy. Tokio es la única razón por la que estoy corriendo profesionalmente. Quiero seguir representando a Estados Unidos y hacerlo en un Juego Olímpico sería lo máximo. Ganar medallas sería aún mejor, obviamente”, dice de manera visceral, sin medias tintas y con una seguridad aplastante. Por suerte, recién empieza su cosecha y nos queda mucho de Craig Engels.

*Craig Engels competirá durante el fin de semana del 2 y 3 de marzo en el IAAF Campeonato Mundial Indoor de Birmingham, que reúne a las mejores disciplinas del atletismo bajo techo. Lo hará en los 1500 metros, distancia a la que clasificó después de ser tercero en el Campeonato Nacional de Estados Unidos, en Nuevo México, detrás de Paul Chelimo y Ben Blankenship. Argentina tendrá un sólo representante en ese evento, Federico Bruno, el talentoso medio fondista de Entre Ríos, que competirá en los 3000 metros. 

Craig+Engels
Craig Engels en Sir Walter Mile – Foto https://www.therestlesswild.com/blog/sir-walter-miler

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